El astrofísico británico Stephen Hawking falleció a los 76 años, según confirmó su familia a través de un comunicado. Se apaga así una de las mejores mentes de la ciencia y del mundo. Sus hijos Lucy, Robert y Tim son los que firman la nota de la triste noticia y explican que se ha marchado en paz en su casa de Cambridge en las primeras horas de este miércoles.

“Estamos profundamente tristes de que nuestro amado padre haya fallecido hoy”, afirman los familiares, que recuerdan que fue “un gran científico y un hombre extraordinario cuyo trabajo y legado perdurarán por muchos años”. Los hijos remarcan que “su coraje y persistencia con su brillantez y su humor inspiraron a la gente en todo el mundo”. “Una vez dijo que este no sería un gran universo si no fuera el hogar de la personas que amas”, comentan, para resaltar que lo extrañarán “para siempre”.

Stephen Hawking dedicó toda su vida a ser un físico teórico, astrofísico, cosmólogo y divulgador científico. Su dolencia motoneuronal vinculada con la esclerosis lateral amiotrófica (ELA) le hizo ir más lento, pero no le frenó en su afán de seguir aprendiendo del universo.

La enfermedad le fue detectada con tan solo 12 años. Le dieron una esperanza de vida de dos o tres años, pero su lucha personal le permitió esquivar los peores pronósticos. Lo que no pudo evitar fue que su dolencia se fuera agravando con el paso del tiempo hasta quedarse prácticamente paralizado. Tan solo podía mover levemente un músculo bajo su ojo, lo suficiente para poder comunicarse a través de un ordenador que reproducía sus pensamientos.

El campo de investigación al que más esfuerzos dedicó Hawking en su carrera fueron los agujeros negros. Como divulgador científico, alcanzó la fama con su “Breve historia del tiempo”, un éxito en ventas (más de 25 millones de ejemplares).

Hawking trabajó durante toda su vida en desentrañar las leyes que gobiernan el Universo y, junto a su colega Roger Penrose, mostró que la teoría de la relatividad de Einstein implica que el Universo empezó como una singularidad antes del Big Bang, un punto en el que no existían el espacio ni el tiempo y donde no se podían aplicar las leyes de la física convencionales.

A mediados de la década de 1970 descubrió también que la combinación de las leyes de la mecánica cuántica y de la relatividad general desmentían incluso que los agujeros negros fuesen completamente negros, pues emitían una radiación, conocida desde entonces como “radiación Hawking”.

Nacido en una familia de intelectuales en Oxford, Gran Bretaña, el 8 de enero de 1942, en 1959 inició sus estudios universitarios en la Universidad de Oxford. Después se doctoró en Física Teórica y Cosmología en Cambridge.

En 1985 esquivó a la muerte, pero se quedó sin voz

En 1985 contrajo una grave neumonía en Suiza y los médicos aconsejaron retirarle la máquina que le mantenía con vida. Trasladado urgentemente al Reino Unido, fue sometido a una traqueotomía que le salvó la vida pero le dejó sin voz. Desde entonces sólo pudo comunicarse con el mencionado sintetizador de voz.

Pese a la minusvalía que padecía, Stephen Hawking dio numerosas muestras de energía y vitalidad. Así, por ejemplo, invitado por la compañía estadounidense Zero Gravity, el 26 de abril de 2007 realizó un vuelo a la estratosfera en el que pudo experimentar la ingravidez. Además, mostró también su sentido del humor con varios cameos en la serie de televisión ‘The big bang theory’.

PREDICCIONES

El científico más mediático del planeta ha sido avistado estos días en Galicia trasnochando, comiendo ostras e incluso bebiendo albariño. Hasta el deán de la catedral de Santiago hizo oscilar el botafumeiro, el pasado lunes, en honor de este “peregrino de la luz”, eliminando de su discurso las referencias religiosas, para no molestar a un hombre que cree que “la ciencia no deja espacio a los milagros”.

Stephen Hawking, en fin, anda por Santiago de Compostela en loor de multitud para recibir, el próximo sábado, el I premio Fonseca de Divulgación Científica. El físico -postrado en una silla de ruedas a causa de su esclerosis- aprovecha la ocasión para presentar su nuevo libro, la novela infantil La clave secreta del universo que habla a través de un ordenador desde que en 1985 le practicaron una traqueotomía- ve cómo día a día avanza su parálisis y, desde hace dos años, ni siquiera puede mover los dedos, por lo que su velocidad de respuesta es de una o dos palabras por minuto (activa su ordenador con un sensor que mueve con los ojos).

Por ello, los periodistas debimos enviarle las preguntas con un mes de antelación y él las contestó por escrito, para leerlas ayer -activando su sintetizador de voz-, en un acto que fue, como cualquiera en el que él participe, un emocionante canto a la fuerza de voluntad y a superar las propias limitaciones. Este año, Hawking también ha publicado La gran ilusión (Crítica), donde glosa las principales obras de Einstein.

Usted consiguió con su Historia del tiempo (1988) que los ensayos sobre temas científicos se convirtieran en best sellers. ¿Por qué se ha pasado ahora a la ficción?

Por la baja estima en que se tiene a la ciencia, cada vez menos gente desea convertirse en científico. Para que los niños vean que no hay emoción mayor que la del descubrimiento, la de perseguir las respuestas a nuestras grandes preguntas: ¿quiénes somos? ¿de dónde venimos?

¿Por qué quiere viajar al espacio?

Me he inscrito para formar parte de un vuelo espacial porque quiero alentarlos. El futuro de la raza humana deberá transcurrir en el espacio si no queremos extinguirnos. Sería deseable establecer una base en un planeta o en una luna.

¿Hemos de huir del planeta? ¿Tan mal estamos?

Es ya muy difícil evitar un cataclismo en el planeta Tierra en los próximos cien años. A largo plazo, la raza humana no debería poner todos sus huevos en la misma cesta, en este planeta. Esperemos poder evitar que la cesta se caiga hasta haber esparcido su carga (es decir, nosotros) por otros lugares. Las graves amenazas que nos acechan son que nos estamos situando al borde de una segunda era nuclear y este cambio climático sin precedentes.

¿Por qué dice que ya no hay tiempo para esperar que la evolución darwiniana nos haga más inteligentes?

Ahora toca el autodiseño. Estoy seguro de que, durante este siglo, se descubrirá cómo modificar tanto la inteligencia como instintos como la agresividad. Surgirán leyes contra la ingeniería genética con humanos, pero algunos no resistirán la tentación de mejorar características como el tamaño de la memoria, la resistencia a enfermedades o la duración de la vida. Una vez aparezcan estos superhumanos, habrá problemas políticos graves con los humanos no mejorados, incapaces de competir. Presumiblemente morirán o se convertirán en irrelevantes. En su lugar, habrá una raza de seres autodiseñados que se mejorarán cada vez más a sí mismos.

Estos días se habla mucho del mayor experimento de la historia, el del acelerador de partículas del CERN. ¿Que pasaría si no se detectan ni el bosón de Higgs ni las ondas gravitacionales?

Sería mucho más interesante. Mostraría que algo de nuestras teorías funciona mal. Mehe apostado cien dólares a que no encontraremos a ese Higgs.

¿Gordon Brown o David Cameron?

Ideológicamente, soy socialista, de modo que me encuentro más cerca de Gordon Brown, que me parece un buen tipo. Sin embargo, no me he quedado nada contento con las políticas de Tony Blair, especialmente con su apoyo a la guerra de Iraq.

FRASES CELEBRES

– “No le tengo miedo a la muerte, pero yo no tengo prisa en morir. Tengo tantas cosas que quiero hacer antes”.

– “Si los extraterrestres nos visitaran, ocurriría lo mismo que cuando Cristóbal Colón desembarcó en América y nada salió bien para los nativos americanos.

– “Me he dado cuenta que incluso las personas que dicen que todo está predestinado y que no podemos hacer nada para cambiar nuestro destino, siguen mirando a ambos lados antes de cruzar la calle”.

– “La inteligencia es la habilidad de adaptarse a los cambios”.

– “Los robots podrían llegar a tomar el control y se podrían rediseñar a sí mismos”.

– “La humanidad tiene un margen de mil años antes de autodestruirse a manos de sus avances científicos y tecnológicos”.

– “Para sobrevivir como especie, a la larga debemos viajar hacia las estrellas, y hoy nos comprometemos con el próximo gran avance del hombre en el cosmos”.

– “La próxima vez que hablen con alguien que niegue la existencia del cambio climático, díganle que haga un viaje a Venus. Yo me haré cargo de los gastos”.

– “Einstein se equivocaba cuando decía que ‘Dios no juega a los dados con el universo’. Considerando las hipótesis de los agujeros negros, Dios no solo juega a los dados con el universo: a veces los arroja donde no podemos verlos”.

– “La vida sería trágica si no fuera graciosa”.

– “El peor enemigo del conocimiento no es la ignorancia, es la ilusión del conocimiento”.

– “La raza humana necesita un desafío intelectual. Debe ser aburrido ser Dios y no tener nada que descubrir”.

– “Dado que existe una ley como la de la gravedad, el Universo pudo y se creó de la nada. La creación espontánea es la razón de que haya algo en lugar de nada, es la razón por la que existe el Universo, de que existamos. No es necesario invocar a Dios como el que encendió la mecha y creó el Universo”.

– “La voz que utilizo es la de un antiguo sintetizador hecho en 1986. Aún lo mantengo debido a que todavía no escucho alguna voz que me guste más y porque a estas alturas ya me identifico con ella”.

– “Solo somos una raza de primates en un planeta menor de una estrella ordinaria, pero podemos entender el universo”.

Y de regalo… “Nada puede existir para siempre”.

Fuente: VANGUARDIA (ESPAÑA)

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