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Se ruega guardar silencio y no gritar en el recinto: El senador duerme.

Roberto Gerlein Echeverría, barranquillero de 75 años, es el congresista más veterano del país. Lleva 40 años en el Senado y previamente estuvo seis años en la Cámara de Representantes. A ello hay que sumarle, en su intensa trayectoria política, una década en el Concejo barranquillero. En las elecciones del próximo 9 de marzo, encabezará la lista del Partido Conservador para la Cámara Alta.

Con su talante conservador, voz nítida y palabras fuertes, Gerlein, brillante orador que ha provocado sonadas polémicas -la última, sus afirmaciones sobre el matrimonio igualitario-, habló sin rodeos de lo que ha sido su vida política, específicamente en el Congreso; el desarrollo del partido Conservador y los asuntos coyunturales del país. Pero hay un tema frente al cual aún se muestra indeciso: su retiro.

¿Cómo fueron sus inicios en la política?
A mí siempre me gustó la política, cuando estaba en la universidad sentí vocación y agrado por la actividad política. El día de mi matrimonio un grupo de amigos laureanistas me ofrecieron la cabeza de una lista al Concejo de Barranquilla y acepté. La campaña fue de escasos ocho días, saqué 2.353 votos y ahí comenzó mi vida política. Yo era concejal y me ganaba la vida litigando y asesorando empresas porque no había obligación de abandonar la profesión y además se podía ser ministro, gobernador o embajador a la vez. Fui reelegido 5 veces al Concejo y para las elecciones de 1968 me lancé a la Cámara de Representantes. Trabajé esa elección como si en ello se me fuera la vida. Saqué un residuo alto y ahí comenzó mi vida parlamentaria. Era una Cámara de 2 años que se renovaba prontamente y al tiempo era concejal. Esa posibilidad era buena porque había una ‘bisagra’ política que funcionaba muy bien entre lo que se hacía en Bogotá y en Barranquilla. En 1974 fui elegido senador y desde entonces estoy presente en el Congreso.

A propósito de la época electoral, ¿cómo fueron esas primeras campañas?
Fueron muy duras porque no solo había que enfrentarse a los demás candidatos, sino a los del propio partido. Eran muy trabajadas pero el factor dinero no jugaba tanto papel en el proceso electoral como hoy. La publicidad era mural, de afiches o de pintar graffitis y jugaba mucho el activismo político. La presencia en la administración, o sea la burocracia, jugaba un papel definitivo porque los departamentos eran muy pobres y conseguirle a alguien un trabajo en la administración significaba un apoyo político electoral para el día de las elecciones. El partido Conservador era muy débil, con al menos cuatro divisiones internas. A nosotros nos tenía vivos la paridad política porque la mitad de corporaciones le correspondía al partido Liberal y la otra mitad al Conservador. Si no hubiese existido la paridad política nuestro partido probablemente habría desaparecido o al menos se habría reducido muchísimo.

¿Cómo ha sobrevivido entonces el Partido Conservador todo este tiempo?
Porque el partido ha mejorado muchísimo su caudal electoral y ello debido a la circunscripción nacional, que por cierto en Bogotá los amigos del centralismo quieren hacer desaparecer. La circunscripción nacional le permite a los partidos disfrutar de la totalidad de su electorado y por eso se ha podido tener, como hoy, 22 senadores. Hoy todos los partidos menores tienen asiento en el Congreso gracias a que se aplica la cifra repartidora pero ese ha sido un error grave para los conservadores porque fortalece los partidos fuertes y hasta donde se puede, desaparece los débiles. En cambio el cociente electoral favorecía a las colectividades minoritarias.

¿Qué lo ha llevado a permanecer en el Congreso desde hace 40 años?
Porque a mí me gusta el servicio público, la vida política y me gusta ser útil y uno en el Congreso puede ser útil al país y en mi caso personal al Atlántico. Yo participo con entusiasmo en los debates de la comisión a la que pertenezco: la primera, que maneja códigos, leyes y la Constitución y trabaja sobre la organización jurídico-política de Colombia. Participar en esas discusiones me parece interesantísimo porque hay un mundo que todos los días cambia y creo que es importante estar participando desde el granito de arena que es mi curul. Hoy estamos viviendo una transformación única y mirar eso desde una curul de senador es mucho más interesante que mirarlo desde un mecedor de jubilado.

¿Por qué desde el Senado y no desde la Presidencia, como ha sonado?
Porque sonar es muy fácil y conseguir es muy difícil. Cuando entré a la Cámara viví una experiencia en el tema de la Presidencia y apoyé a Evaristo Sourdis, que se presentó como la candidatura Caribe y lo acompañé en un remolcador prestado que nos condujo desde Honda hasta Barranquilla y ahí me di cuenta de la pobreza de la gente de la Costa Atlántica y de la dificultad de una candidatura presidencial. Cada día que pasaba era menos probable el éxito de Sourdis porque Misael Pastrana Borrero tenía el apoyo de Bogotá, del presidente de la República y del jefe del partido Conservador mientras nosotros solo teníamos lo poco o mucho que nos otorgara el pueblo. También me di cuenta que los centros de poder en Colombia están ubicados en Bogotá. Mire que los últimos presidentes han salido de los cenáculos de la capital: Andrés Pastrana es bogotano; Ernesto Samper también; la candidatura de César Gaviria se inició en un cementerio en Bogotá; el presidente Virgilio Barco nació en Cúcuta pero toda su vida la hizo en Bogotá; Pastrana Borrero si bien nació en Neiva, toda su vida la hizo en Bogotá; Carlos Lleras era bogotano y Alberto Lleras era súper bogotano. Y por el contrario, le podría hacer un listado de amigos de las provincias que quisieron llegar a la Presidencia y fracasaron. Entonces eso de decir “yo quiero ser presidente” lo puede hacer cualquiera, pero quien conozca la realidad colombiana sabe que antes el presidente lo elegía el pueblo y ahora lo elige la televisión y la televisión la maneja los grandes poderes económicos de este país.

¿Ya ha pensado quién será su reemplazo en el Senado cuando se retire?
Por eso no me he ido, porque no lo he encontrado.

Desde el gobierno de Andrés Pastrana el Partido Conservador no tiene candidato propio a la Presidencia y las próximas elecciones serán las primeras en las que el Partido Liberal tampoco postule un nombre a la Presidencia. ¿Cree que estamos ante un declive de los partidos tradicionales?
Yo pienso que los partidos tradicionales perdieron el control total que tenían sobre la vida política colombiana. Vemos que hoy no existe un solo partido que tenga poder suficiente para elegir un presidente o manejar el Congreso. Por eso creo que las coaliciones en Colombia van a hacer el instrumento necesario para manejar el país. Santos, con mucha perspicacia armó la Mesa de Unidad Nacional y ha gobernado con éxito y ha sido una fuerza tranquila. La época de los Gobiernos de partido pasó a mejor vida. Así que mientras el partido Conservador tenga una presencia importante en el Congreso, estará vivo en el espectro político y mientras haya 6 o 7 partidos en el legislativo, habrá juego político para todos.

Siendo usted un defensor de la regionalización, ¿qué pasó con la Ley de Ordenamiento Territorial?
Que tiene un enemigo decisivo y decisorio en los poderes centrales. El centralismo no quiere oír hablar de región porque sería una institución con autoridades, normas y recursos propios, un poco similar a las autonomías españolas. En Bogotá no han querido darse por enterado de esa demanda de la población y solo demarcan la región como un instrumento de planificación, pero nunca como un ente político. Por eso yo creo que necesitamos más poder central Caribe para ver si algún día se alcanza a convertir esa voluntad política en una realidad. Necesitamos trabajar en instituciones descentralizadas y en darle a las regiones una autonomía administrativa y financiera de la cual hoy carece; hay que insistir para que las regiones no dependa tanto de Bogotá y tengan mayor capacidad de decisión. Sin embargo esta debe ser una gestión institucional, no personal.

¿Qué opina de quienes compran y venden el voto?
La compra de votos es un delito, eso no lo discute nadie, y las autoridades no solo electorales sino también policivas y judiciales deben estar alerta e impedir que se obligue al elector, pero también es importante tener presente que en estas decisiones masivas, donde no se tiene en cuenta el derecho a ser escuchado antes de ser condenado, se puede incurrir en injusticias. Los candidatos que ganan las elecciones a costa de la compra de votos, carecen de legitimidad y representatividad, además de incurrir en un delito. Por su parte también es necesario reconocer los problemas sociales y económicos que llevan al ciudadano a vender su voto. Sin embargo, quien explota el hambre del pueblo para comprar el voto, incurre no solo en un delito sino en una inequidad.

Fuente: DIARIO EL HERALDO DE BARRANQUILLA

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